Wie Mendeleev sein Periodensystem in einem Traum erfand

"Erwachen, ich habe es sofort auf ein Stück Papier geschrieben."

Wegweisender Chemiker Dmitri Mendeleev (8. Februar 1834 - 2. Februar 1907) erlangte über einen unwahrscheinlichen Weg wissenschaftliche Größe und überwand die enormen Chancen, das Periodensystem zu schaffen, das für unser Verständnis der Chemie grundlegend ist. Er wurde in Sibirien als eines von 11 bis 17 Kindern geboren - biografische Angaben unterscheiden sich, da die Kindersterblichkeit in dieser Zeit verheerend hoch war - und war schon in jungen Jahren in eine Tragödie verwickelt. Sein Vater war Professor für Bildende Kunst, Philosophie und Politik, wurde jedoch blind und verlor seine Lehrposition. Seine Mutter wurde die einzige Ernährerin, die in einer Glasfabrik arbeitete. Als Dmitri dreizehn war, starb sein Vater. Zwei Jahre später zerstörte ein Brand die Glasfabrik.

Im folgenden Jahr, entschlossen, die Ausbildung ihres Sohnes sicherzustellen, führte ihn seine Mutter quer durch das Land in der Hoffnung, ihn an eine gute Universität zu bringen. Die Universität Moskau lehnte ihn ab. Endlich erreichten sie Sankt Petersburg, die damalige Hauptstadt Russlands. Die Universität Sankt Petersburg - die Alma Mater seines Vaters und übrigens meine beiden Eltern - gab zu, dass er und die Familie trotz ihrer Armut dorthin gezogen waren.

Als vielversprechender Gelehrter veröffentlichte Mendeleev - auch Mendeleyev auf Englisch geschrieben - mit 20 Jahren Artikel und nahm mit 26 Jahren an der ersten Chemiekonferenz der Welt teil. Mitte dreißig war er intensiv damit beschäftigt, die 56 bis dahin bekannten Elemente zu klassifizieren. Er bemühte sich, ein zugrunde liegendes Prinzip zu finden, das sie nach ähnlichen Eigenschaften organisiert, und erntete schließlich die Vorteile der Mustererkennung, die die Kreativität anregt.

Aber anstatt durch vorsätzliche Anstrengung gelangte er zu seinem kreativen Durchbruch durch das unbewusste Produkt dessen, was T.S. Eliot nannte Ideen-Inkubation - an einem Februarabend, nach einem müden Arbeitstag, stellte sich Mendeleev sein Periodensystem in einem Traum vor.

Im Mendeleyevs Traum: Die Suche nach den Elementen (), Romanschriftsteller Paul Strathern rekonstruiert den Meilenstein aus den Briefen und Tagebüchern des Wissenschaftlers und stellt ihn sich mit einer Dosis befriedigenden literarischen Aufschwungs neu vor:

Als Mendeleyevs Augen wieder entlang der Linie der aufsteigenden Atomgewichte liefen, bemerkte er plötzlich etwas, das seinen Puls beschleunigte. Bestimmte ähnliche Eigenschaften schienen sich in den Elementen in scheinbar regelmäßigen numerischen Intervallen zu wiederholen. Hier war etwas! Aber was? Einige der Intervalle begannen mit einer gewissen Regelmäßigkeit, aber dann schien das Muster einfach nachzulassen. Trotzdem war Mendeleyev bald davon überzeugt, dass er kurz vor einem großen Durchbruch stand. Irgendwo gab es ein bestimmtes Muster, aber er konnte es einfach nicht ganz erfassen ... Momentan von Erschöpfung überwältigt, beugte sich Mendeleyev vor und legte seinen zotteligen Kopf auf seine Arme. Fast sofort schlief er ein und hatte einen Traum.

Der Traum war natürlich nur eine Funktion dessen, was das menschliche Gehirn normalerweise im Schlaf tut - die Ideen, Bilder und Informationen zu organisieren und zu festigen, die unsere Wachstunden einnehmen. Und was Mendeleevs Wachgeist so intensiv beschäftigte, war die Suche nach einem Klassifizierungssystem, das die Elemente ordnen würde. "Es ist alles in meinem Kopf geformt", klagte er, "aber ich kann es nicht ausdrücken." Erst als er im Bann des ungehemmten Schlafzustands seinen eigenen Kopf wieder betrat, fielen die unzusammenhängenden Teile in ein Muster und die größere Idee drückte sich aus.

Mendeleev selbst würde in seinem Tagebuch erzählen:

Ich sah in einem Traum einen Tisch, an dem alle Elemente nach Bedarf zusammenfielen. Als ich erwachte, schrieb ich es sofort auf ein Stück Papier.

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